SpaceX lanza el último vuelo de su cápsula de carga Dragón original

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No te preocupes, Dragon 2 estará aquí pronto.

Anoche, SpaceX lanzó con éxito su cohete Falcon 9 en la vigésima misión de carga de la compañía a la Estación Espacial Internacional, enviando más de 4.500 libras de suministros y experimentos científicos a los tres miembros de la tripulación que viven en órbita. Después del despegue, SpaceX aterrizó su Falcon 9 en una plataforma de aterrizaje en Florida – el 50º aterrizaje total de cohetes de la compañía.

Aunque fue un lanzamiento bastante rutinario para la compañía, también fue uno significativo: la misión final de reabastecimiento para la NASA bajo el contrato original de SpaceX con la agencia espacial. Sin embargo, eso no significa que SpaceX se encargará de lanzar suministros a la ISS. En 2016, la NASA le otorgó a SpaceX un segundo contrato para continuar lanzando misiones de carga a la estación hasta el 2024. Y una vez que esta nueva ronda de lanzamientos comience, el hardware de SpaceX también recibirá una actualización. La compañía ha usado por mucho tiempo su cápsula de carga Dragon 1 para llevar todos los suministros a la ISS, pero ahora, SpaceX comenzará a usar su nueva cápsula Dragon 2.

«WE PUT ALL THE LESSONS LEARNED BASICALLY IN DRAGON 2 AS MUCH AS WE COULD.»

Esta nueva cápsula Dragón es muy similar a la que SpaceX usará para enviar gente a la estación espacial a finales de este año. Es ligeramente más grande que su predecesora, capaz de llevar un 20 por ciento más de volumen que antes, y puede ser reutilizada hasta cinco veces en el espacio. Cada nave espacial Dragón 1 sólo puede ser utilizada hasta tres veces. Además, tiene bastantes mejoras, incluyendo un sistema de paracaídas completamente nuevo. «Aprendimos mucho en la nave espacial Dragon 1», dijo Hans Koenigsmann, vicepresidente de construcción y fiabilidad de vuelo de SpaceX, durante una conferencia de prensa antes del lanzamiento. «Pusimos todas las lecciones aprendidas básicamente en Dragon 2 tanto como pudimos».

Quizás la mayor novedad de Dragon 2 es que podrá acoplarse por sí solo a la Estación Espacial Internacional. Todas las anteriores cápsulas de carga de Dragon tuvieron que tener alguna ayuda para llegar a la ISS. Cada vehículo se acercó a la estación y un astronauta a bordo tuvo que capturar la cápsula con un brazo robótico. El brazo acercaría al Dragón a la ISS y lo sujetaría a un puerto de acoplamiento. Pero a partir de ahora, tanto la tripulación como la carga del Dragón podrán acercarse a la estación y atracar por sí mismos, liberando tiempo para los astronautas a bordo de la ISS.

Se espera que SpaceX vuele esta nueva cápsula de carga Dragón en algún momento del otoño. Mientras tanto, el último Dragon 1 lanzado anoche está en órbita alrededor de la Tierra y se reunirá con la Estación Espacial Internacional el lunes por la mañana. Cuando esté acoplado a la ISS, traerá varios suministros y experimentos, incluyendo un sistema para estudiar los órganos en microchips. Dragón también trae una nueva plataforma europea que será fijada en el exterior de la ISS, permitiendo a las instituciones de investigación y a las empresas fijar sus propias cargas útiles en el exterior de la estación.

Este Dragón permanecerá unido a la ISS durante un mes, antes de regresar a la Tierra. Cuando salga, será cargado con 4.000 libras de carga para ser devuelto a la tierra. Después de que el vehículo se estrelle en el océano, la era del Dragón 1 habrá terminado. «Dragón 1 tuvo una gran carrera y estamos muy orgullosos de cómo contribuyó a la importante ciencia a bordo de la ISS», dijo Koenigsmann. De hecho, el Dragon de SpaceX hizo historia en 2012, al convertirse en el primer vehículo privado en acoplarse a la ISS.

«Estamos agradecidos a la NASA por el apoyo continuo, y esperamos que el éxito de Dragon continúe», dijo Koenigsmann.

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