Los despidos en las empresas de pruebas genéticas reflejan el cambio del mercado

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Enfermera realizando una prueba de ADN.

La preocupación por la privacidad sólo puede jugar un pequeño papel

Las compañías de pruebas de ADN en casa 23andMe y Ancestry despidieron cada una a unos 100 empleados durante el último mes, reduciendo alrededor del 14 y el 6 por ciento de su fuerza de trabajo, respectivamente.

23andMe señaló la disminución de las ventas como las razones de los despidos, y la CEO de Ancestry Margo Georgiadis citó «una disminución de la demanda en toda la categoría de ADN» en una entrada de blog. El interés por las pruebas de ADN se disparó hasta 2016, 2017 y 2018, con millones de personas que compraron kits a empresas de venta directa al consumidor. Pero en 2019, el interés comenzó a decaer. Illumina, que fabrica los productos utilizados por estas empresas, dijo que el mercado era débil.

Esto se debe probablemente a que el mercado está saturado, y la mayoría de las personas que querrían comprar un kit de prueba de ADN ya lo han hecho, dice David Mittelman, fundador y director general de la empresa de genómica forense Othram y ex jefe científico de Family Tree DNA. «Ese mercado tiene un cierto tamaño, y está siendo aprovechado», dice.

También puede ser que todos los primeros adoptantes hayan comprado y utilizado kits de pruebas de ADN, dice Shawn Baker, consultor en genómica y ex científico y gerente de Illumina. «Necesitan ampliar el alcance de la adopción temprana a todos los demás», dice.

Para agravar el problema, el servicio no se presta a clientes repetitivos. «Te haces la prueba una vez y ya está», dice Baker. Tampoco hay una razón real para que los usuarios vuelvan a la plataforma, excepto para ver si algún pariente desconocido o lejano se ha unido al servicio. Pero incluso entonces, las empresas no ven ingresos adicionales.

La CEO de 23andMe, Anne Wojcicki, especuló que la preocupación por la privacidad genética podría ser una razón para la caída de las ventas. Pero Mittleman no cree que eso juegue un papel importante. «Estoy seguro de que algunas personas están preocupadas por la privacidad», dice. «Creo que la gente está más quemada por la privacidad con Facebook que con las pruebas genéticas. Eso es lo que les preocupa».

23andMe and Ancestry no respondió a una solicitud de comentario enviada por correo electrónico.

El crecimiento de Ancestry también estuvo relacionado con su gasto en publicidad – gastaron más de 100 millones de dólares en anuncios de televisión en 2016, por ejemplo. Su crecimiento fue proporcional a su gasto, pero eso es desde que se estancó, dice Mittelman. Adquirir más clientes, que no se interesan por los productos existentes, sería costoso, dice.

Pero atraer a más clientes para los kits de pruebas personales puede que ya no sea la prioridad de estas empresas: en su lugar, se están centrando en la salud. Ancestry dice que está cambiando su enfoque hacia Ancestry Health, y planea introducir nuevos productos que den a los clientes información sobre sus riesgos de salud. 23andMe planea concentrar su investigación en un brazo de desarrollo de medicamentos, que ya ha demostrado ser lucrativo: comenzó a asociarse con compañías farmacéuticas en 2018, y en enero, la compañía vendió los derechos de un medicamento que desarrolló internamente.

Las empresas pueden querer seguir atrayendo clientes para reforzar sus bases de datos de información genética, dice Baker. «El crecimiento de los suscriptores importa en términos de lo buena que es esa base de datos».

Pero en los últimos años, ambas compañías han creado sus bases de datos de datos genéticos, y es posible que ya sean lo suficientemente grandes para responder a las preguntas sobre la atención médica. Estas bases de datos sólo necesitan una cierta cantidad de información antes de que puedan ser útiles para los investigadores y los desarrolladores de medicamentos. Si han llegado a ese punto, y se necesitará una costosa mercadotecnia y publicidad para atraer nuevos clientes, puede que no valga la pena la inversión para tratar de ampliar el fondo, dice Mittelman.

«Desde el exterior, esa parece ser la situación», dice. «No se ve a 23andMe dirigiendo las ventas tratando de conseguir gente a bordo. No es la prioridad».

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